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ソフトカツゲンって何?北海道地域限定販売の乳酸菌飲料の謎に迫る!

 北海道で愛されてきた飲み物「カツゲン」。道民では知らない人はいないほど広く浸透しています。カツゲンとはいったいどんな飲み物なのでしょうか。基本的な情報からお教えしましょう。

カツゲンの正式名称は「ソフトカツゲン」

 「カツゲン」とは、正確には「ソフトカツゲン」といいます。かつては「カツゲン」でしたが、味がソフトになって「ソフトカツゲン」に名称変更されています。青いパック入りの飲料として道民にはおなじみです。

 ソフトカツゲンは、一言で言うなら乳酸菌飲料です。生きた乳酸菌がいっぱい含まれている健康に良い飲み物なのです。なので、酸味があります。加糖しているので甘みもあります。濃厚な味わいは、ヤクルトのような味・香りに似ていると表現する人もいます。味が濃いため関東以西では根付かず、北海道や東北の一部で広まる結果になりました。

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 ソフトカツゲンは道内のコンビニエンスストアやスーパーで手軽に手に入ります。それほど値段が高いわけでもありません。ソフトカツゲンの飲み方はいたってシンプル。1L紙パックは牛乳パックを同じ要領でコップについで飲みます。500mlはコップについでもよし、ストローを使ったり口からそのまま飲んでもよし。300mlや180mlはストローで飲みます。風呂上がりに腰に手を当てて飲むのがツウの飲み方です。

▼パッケージロゴ
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▼1000mlと500mlサイズ
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▼このような濃い乳白色
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カツゲンのルーツ

 ソフトカツゲンのルーツは昭和時代初期にまでさかのぼることができます。雪印乳業の前身である北海道製酪販売組合連合会が、当時中国に駐屯していた陸軍から飲料水の代わりとして栄養のある飲み物を要求されたのが始まりです。1938年、「活素(かつもと)」を最初に製造開始されたのは上海でした(ただし原液は北海道産)。その後道内や大阪でも生産されるようになりました。しかし終戦を迎える頃には、原材料の入手が困難になる等の理由で製造はストップしてしまいました。

▼瓶カツゲンをPRするポスター
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▼瓶カツゲン時代の展示品
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 戦後の1956年、ヤクルトが北海道上陸を果たすのに対抗し、カツモトに似た製品が誕生します。それが現在のソフトカツゲンの直接的なルーツとなる「活源(かつげん)」です。公式には軍人に供給されていたカツモトからカツゲンになって今に至るとする見解ですが、カツモトとカツゲンは別に開発されたという説もあります。

 当時、良質な牛乳に、ブルガリア菌とアシドフィラス菌を培養させたもの、糖類を加えるなどして加工し瓶づめして、牛乳配達のように各家庭に送り届けられていました。発売翌年には「カツゲン」と片仮名表記に改められ、道内に広く浸透していきました。1979年に「ソフトカツゲン」に改称。味わいをよりソフトにさっぱりに、また紙パックに変更したパッケージで普及されることになりました。

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 カツゲンはいまでも道民の間で広く愛飲されており、雪印メグミルク札幌工場が1日約25000本を生産する地域限定商品です。北海道限定が基本ですが、プレーンについては青森県など東北の一部地域でも提供されています。プレーンの他、様々な風味のバリエーションも季節限定で登場し、カツゲンファンを楽しませてくれています。

ソフトカツゲンを買って飲むにはどうすればいい?

 ソフトカツゲンを北海道外でも飲みたい!そう願う道内出身者も少なくありません。実は北海道限定と言われているとはいえ、道外でも販売されていたりします。ソフトカツゲンを購入できるのはどこでしょうか。販売エリアの変遷とともにご紹介します。

 活源(かつげん)、カツゲン時代は、大阪など道外の工場でも生産・販売されていたこともあります。とはいえ、味が濃い故、親しまれる味ではなかったようで、関西・関東地方等からは生産や販売を撤退しています。

 2000年代後半までは、青森県の工場でも生産されていたソフトカツゲン。現在製造するのは、雪印メグミルク札幌工場のみ。道内全域に届けられているほか、プレーン500ml・1000mlは青森県周辺に送られて販売されています。製造者の雪印メグミルクによると、どこまで販売されているのかまでは追えないとのこと。関東でも、北海道物産店、アンテナショップなどで販売されているようです。

 500mlのパッケージでは、フレーバーによる多種多様な味が発売されていますが、それらは「北海道限定」と表記されています。文字通り北海道の店頭でのみ購入できます。青森県など道外では基本的に、季節ごとに発売されるバリエーションは購入することができません。

 500mlサイズ以下のものはセイコーマート・セブンイレブンを始め道内のコンビニエンスストアで購入することができます。1000mlサイズは概ねスーパーで販売されています。牛乳に近い、乳製品コーナーに陳列されていることが多いです。

 最近ではインターネットによる販売もされており、家に居ながらお取り寄せすることも可能な時代になりました。道外の方はそのような購入方法もあるでしょう。

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ソフトカツゲン特集はこちら(カツゲンの歴史とフレーバー大集合)

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